Каждый, кто хоть раз бывал в лесу знает, какое это таинственное место, наполненное различными звуками, запахами и образами – целый мир со своей атмосферой. Лес может накормить и вылечить, однако, он также полон опасностей, которые можно по незнанию легко навлечь на себя. Между тем, лес – это открытая книга и её просто нужно научиться читать. А для этого, прежде всего, стоит познакомится с обитателями леса. Один из способов – овладеть искусством различать следы животных.

Главные качества любого следопыта – внимательность и наблюдательность. При определении следа важна каждая деталь, притом, не только на земле: примятая трава, сломанные ветки, содранная кора – всё это важные моменты при опознании животного. Потому что под следом понимается не только непосредственно сам отпечаток лапы животного, но и другое воздействие зверя на окружающую природу. Может показаться удивительным, но, помимо самой формы следа существует еще множество факторов, которые расскажут о животном не меньше, а, порой, даже и больше, чем отметина на земле. Логично было бы начать с определения свежести следа. Время и погода, как не трудно догадаться, могут сильно повлиять на свежий след, делая его менее четким и твёрдым, более «смазанным». Стоит обратить внимание и на погоду – если это регион, где постоянно проходят осадки, то след будет подвержен эрозии гораздо сильнее, чем в засушливом климате.

То, в какую сторону двигается животное можно определить по «выволоке» – той части земли, которая вываливается в направлении движения. Когда зверь поднимает лапу (или человек ногу) на высоту, необходимую для совершения следующего шага, на земле остается полоса из почвы, которая постепенно сужается в сторону движения. Обратным понятием является «поволока» — черта, которая возникает при опускании лапы в землю. Она расширяется до того момента, пока зверь полностью не обопрется на лапу. Из-за этого выволока и поволока часто почти сливаются. Однако, на поволоке грунт выдавлен наружу и характеризуется рваными разрывами на поверхности земли, а на выволоки земля рассыпана по краям образованной черты и осыпается вниз. Если же грунт недостаточно рыхлый, направление движения можно определить по верхней части следа, которая немного деформируется по краю из-за поднятия лапы.

Ну а сами отпечатки животных знакомы всем с детства, по крайней мере, каждый легко отличит след медведя от, скажем, следа собаки. Для начала, можно потренироваться на домашних животных: следы собаки схожи со следами волка. Волчий след также похож и на след лисы, но вот выследить лису гораздо труднее, потому что она специально запутывает свой след. Тот, кто может идти по следам коровы сможет выследить и оленя, и лося, а овечий след схож со следом лани. По кошачьему следу можно понять повадки рыси, барса или даже тигра. Различие заключается только в размерах животных. Но, зная некоторые особенности и нюансы можно сказать не только к какому семейству принадлежит животное, но и гораздо больше. Как уже говорилось, помимо самого отпечатка существует множество других важных деталей, например, следы хвоста у семейства кошачьих или собачьих, а также у мышей. Стоит обратить внимание и на то, как ступает животное: на пальцы, как рысь, волк или лиса, на целую ступню (кролики или медведи), или же на копыта (кабан, лось). По тому, как расположены следы, можно выделить несколько групп животных: у собак, лошадей и коров длина пропорциональна высоте тела, у соболя, куницы или выдры ноги очень короткие по сравнению с туловищем. У некоторых животных, таких как заяц или белка задние ноги гораздо длиннее передних, другие же звери имеют короткие ноги и толстое, тяжелое тело. Остальное можно определить по форме следа. Древолазов легко отличить по отстоящему большому пальцу. Если на отпечатке хорошо различимы когти средних пальцев, а большой палец наоборот не развит, то это следы животных, обитающих в норах, или землекопов. Если же на отпечатке невозможно различить ни четкого большого пальца, ни копательных когтей, то, скорее всего, перед нами следы хищника. Строение их лап таково, что пальцы не приспособлены для рытья нор или лазанья по деревьям, но отлично пружинят при беге и скрадывают звуки, помогая быстро и бесшумно охотиться. Травоядным шанс на спасение от хищников дают копыта – сросшиеся вместе пальцы ног, которые также помогают быстро бегать.

По следу птицы модно определить места её обитания. Парные следы говорят о том, что птица передвигается прыжками, а значит не питается подножным кормом, и добывает пропитание в воздухе или на деревьях. Следы пернатого, расположенные в шахматном порядке, свидетельствуют о том, что птица кормится, передвигаясь по земле. Если птица использует в качестве корма ягоды или семена, то у неё будет развитый средний палец, который необходим для раскапывания грунта и поисков пропитания. У таких пернатых отсутствуют задние шпоры, необходимые для хищника. Плотоядные птицы отличаются четырьмя пальцами, развитыми, короткими и обязательно с большими когтями. Перепончатые лапы указывают на то, что где-то рядом водоплавающее.

Нужно сказать, что также важно то, где был найден след, ведь след на краю водоёма будет означать совершенно другое, чем такой же след, найденный вдали от воды. К тому же, важную роль играет и освещение – из-за недостатка света можно сделать ошибочные выводы об обладателе отпечатка. Ведь правильно прочитанный след поможет выявить повадки животного. Звери, как и люди подвержены привычкам. Ну а зная привычки и повадки животного, можно легко просчитать маршрут его следования.